A propos de cette célébrité

Ernest SOLVAY

Belge Ernest SOLVAY

Né(e) Ernest Gaston Joseph SOLVAY

Chimiste et un industriel belge

Sources :  Eric de HULTS

Né(e) : le 16 avril 1838 à Rebecq, Belgium
Décédé(e) : le 26 mai 1922 à Ixelles, Belgium


Biographie

Ernest Solvay (Rebecq-Rognon le 16 avril 1838 - Ixelles le 26 mai 1922) est un chimiste et un industriel belge considéré par un groupe de personnes du monde académique, scientifique et culturel comme un des Cent Wallons du siècle.

Passionné très tôt pour la physique, la chimie et l'histoire naturelle, Ernest sera pourtant entravé dans sa quête de connaissance lorsqu'une grave maladie l'empêche d'entrer à l'Université. Autodidacte, il commence à travailler à 21 ans dans l'usine à gaz de son oncle en y apportant maints perfectionnements, notamment la récupération de l'ammoniaque. Au cours d'une expérience, il découvre un procédé révolutionnaire de fabrication de la soude (mélange de chlorure de sodium, de calcaire et d'ammoniac). Conscient du parti qu'il peut tirer de cette découverte, le jeune homme fait breveter une première fois en 1861 une méthode économique de son invention pour fabriquer du carbonate de soude trop rare à l'état naturel, un procédé à l'ammoniac qui permet la fabrication industrielle du carbonate de sodium (Na2 CO3), connu depuis lors sous le nom de procédé Solvay. Le carbonate de sodium est un composé essentiel dans de nombreuses applications industrielles, notamment la fabrication du verre, la métallurgie et la détergence.

C?est à Couillet en 1863, où il installe sa première usine, qu?Ernest Solvay jette avec son frère Alfred et leur associé, l?avocat Eudore Pirmez, les bases de ce qui allait devenir un empire de la chimie. Après un départ difficile, la Société Solvay & Cie prend progressivement une dimension internationale et devient l'un des géants de l'industrie chimique. De 200 kg en 1865, la production journalière passe à 3 tonnes en 1867. En 1900, 95% de la production mondiale de soude provient du ?procédé Solvay?. Son entreprise Solvay & Cie devient, à la fin du XIXe siècle, une référence mondiale de l'industrie chimique.

Son procédé nécessite du calcaire, de la houille et du chlorure de sodium. Tout naturellement, Solvay fonde des usines là où il rencontre ces matériaux. En Lorraine française d'abord, le brevet Solvay est ensuite exploité en Angleterre, en Allemagne, aux Etats-Unis, en Autriche. C'est tout un empire industriel et commercial qui est créé, novateur aussi dans ses méthodes : collaboration étroite entre les diverses usines, contrôles stricts à chaque stade de la fabrication. Il est fondateur de l'entreprise chimique et pharmaceutique Solvay SA et de l'École de commerce Solvay (renommée Solvay Business School en 2003) de l'Université libre de Bruxelles.

Grand capitaine d'industrie, il prend également des initiatives sociales peu communes pour l'époque en étant le précurseur de la législation sociale dans ses usines, où il a intégré un système de sécurité sociale : une pension pour les travailleurs dès 1899, la limitation du temps de travail avec la journée des 8 heures en 1908, l'instauration des congés payés en 1913, le recyclage professionnel?

Il dessine ainsi les contours d'une structure sociale fondée sur l'organisation du marché du travail, sur l'égalité des chances et sur l'implication de l'État. Politiquement engagé, Ernest Solvay continue son combat pour les droits des travailleurs au Sénat (de 1892 à 1894 et de 1897 à 1900) avant d'être nommé ministre d'État en 1918. Il crée également de nombreuses ?uvres sociales comme, en 1914, le Comité national de Secours et d'Alimentation qui joue un rôle considérable dans le ravitaillement de la Belgique pendant la Grande Guerre.

Il est le mécène principal de l?Université libre de Bruxelles (ULB) où il fonde l' Institut de Physiologie (1895), l' Institut de Sociologie (1894) et l' École de Commerce Solvay (1903). Grand promoteur des sciences, sa passion s'exprime encore au travers de la création de l' Institut International pour la Physique et la Chimie à Bruxelles (1894). Il crée avec le soutien de différentes personnalités de l'époque, scientifiques et banquiers, une cité scientifique destinées à abriter ces différents instituts, les bâtiments, construits par des architectes de renom, sont toujours visibles, disséminés dans le parc Léopold. C'est là que se tiendront tous les 3 ans les fameux Conseils Solvay. Pendant une semaine, un Conseil d'une vingtaine de spécialistes discutent entre eux d'un problème d'actualité soigneusement préparé par d'éminents rapporteurs. La première édition, en 1911, réunira onze prix Nobel dont notamment Marie Curie, Albert Einstein, Paul Langevin, Max Planck, Ernest Rutherford, Henri Poincaré et le Duc Louis de Broglie.

Aujourd?hui, le groupe Solvay occupe à peu près 30.000 personnes et compte plus de 400 établissements dans 50 pays.

Ernest Solvay était convaincu que le bonheur des hommes ne peut provenir que de la diffusion du savoir.

Il a été choisi comme un des Cents Wallons du siècle, par l'Institut Jules Destrée, en 1995.

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Voir aussi :

- catégorie Industriels, Hommes d'affaire